El futuro cohete monstruo de la NASA está una vez más por encima del presupuesto y retrasado

Otro mal informe de SLS

La NASA todavía tiene problemas para manejar el desarrollo de su próximo gran cohete, el Sistema de Lanzamiento Espacial, según una nueva auditoría. El informe es el último de una serie de informes condenatorios del inspector general de la NASA, que ha estado advirtiendo sobre los problemas de programación y presupuesto del cohete durante años.

El Sistema de Lanzamiento Espacial, o SLS, es el epicentro del programa Artemis de la NASA, el plan de la agencia para devolver a los humanos a la Luna para el 2024 y poner a la primera mujer en la superficie lunar. Una vez completado, el SLS está listo para ser el cohete más poderoso del mundo, capaz de lanzar más de 200.000 libras de material a la órbita terrestre baja. La NASA planea llevar a las personas en el SLS, enviándolas a atracar con una pequeña estación alrededor de la Luna donde luego viajarán a la superficie en un módulo de aterrizaje.

Como el SLS es tan crucial para las ambiciones lunares de la NASA, el inspector general hizo una evaluación completa de los contratos para todos los elementos principales del cohete. Tres contratistas del gobierno – Boeing, Aerojet Rocketdyne, y Northrop Grumman – están trabajando en el cohete; Boeing se encarga de la mayor parte del vehículo, mientras que Aerojet fabrica los motores y Northrop hace los propulsores que darán al cohete un empuje extra en el despegue. Todos los contratistas han experimentado problemas técnicos y contratiempos, lo que ha dado lugar a un aumento de 2.000 millones de dólares en los costes y dos años de retrasos, según el informe. De hecho, todo el programa SLS está por encima del presupuesto y retrasado en más de un 33 por ciento, comparado con las cifras de referencia que la NASA dio al Congreso para el 2019. Y eso probablemente aumentará al 43 por ciento, según el informe, a medida que se produzcan más retrasos en el programa.

TODOS LOS CONTRATISTAS HAN EXPERIMENTADO PROBLEMAS TÉCNICOS Y CONTRATIEMPOS

La NASA originalmente esperaba que el cohete hiciera su debut en 2017. Pero Boeing sólo terminó de construir el núcleo del cohete a principios de este año antes de enviarlo a Mississippi para probarlo. Por un tiempo, la NASA ha estado apuntando al SLS para lanzarlo en su primer vuelo de prueba sin tripulación en noviembre de este año, pero los funcionarios de la agencia han admitido que el SLS no volará hasta 2021 como muy pronto.

Mientras tanto, el costo del programa se ha disparado. Hasta diciembre de 2019, el programa SLS había costado un total de 14.800 millones de dólares, y se espera que aumente a 17.000 millones de dólares a finales de este año, según el inspector general. De ese total, 6 mil millones de dólares no están siendo reportados o rastreados. Sin embargo, el costo total es un 60 por ciento más que los 10.800 millones de dólares que la NASA había previsto originalmente para el proyecto en 2014, dijo la auditoría. El programa probablemente crecerá a 18.3 mil millones de dólares para el momento en que el cohete vuele el próximo año – si el vehículo puede llegar a la nueva fecha límite de 2021. Si el segundo vuelo del SLS llega al 2023, el programa entero probablemente será de 22.800 millones de dólares para entonces, según la auditoría.

El inspector general atribuye estos problemas a cuestiones técnicas, a la mala gestión y al mal desempeño de los contratistas de la NASA. El alcance de la NASA para el SLS ha estado en constante cambio, con la agencia cambiando el diseño del vehículo para varias misiones próximas. Además, el inspector general amonesta a la NASA por continuar entregando los honorarios de los premios a Boeing y otros contratistas, a pesar de no cumplir con los plazos y el mal desempeño. Boeing y la NASA han culpado de su pobre desempeño al hecho de que han pasado 50 años desde que alguien desarrolló un cohete de este tamaño, y esa experiencia ha disminuido desde entonces.

El inspector general de la NASA, junto con la Oficina de Responsabilidad del Gobierno, ha estado advirtiendo sobre la mala gestión del programa SLS durante años. Auditoría tras auditoría ha cuestionado el calendario de la NASA para el cohete y ha señalado fallas en la forma en que Boeing ha manejado el programa. Este informe en particular también llega en un momento vulnerable para Boeing, sólo unos meses después de que la otra nave espacial en desarrollo de la compañía, el CST-100 Starliner, hiciera un vuelo debut menos que estelar para la NASA. Una reciente investigación sobre la chapuza de la misión de Starliner reveló 61 medidas correctivas que Boeing debe tomar para arreglar los problemas experimentados durante el vuelo.

«LA NASA YA HA COMENZADO A IMPLEMENTAR MEJORAS».

En cuanto al SLS, el inspector general tiene algunas sugerencias sobre cómo abordar esos temas. La auditoría dice que la NASA necesita hacer saber al Congreso que el programa ha excedido su plazo y presupuesto, examinar más de cerca cómo la gente está manejando estos programas, y desarrollar un nuevo modelo de contabilidad de costos.

En respuesta a la auditoría, la NASA acordó hacer todos los cambios sugeridos por el inspector general, y planea crear un nuevo calendario para que el programa siga adelante. «La NASA ya ha comenzado a implementar mejoras para rastrear mejor el costo y el calendario y para reportar el progreso con respecto a la línea de base», dijeron los funcionarios de la NASA en respuesta.

Boeing también argumentó que ha aprendido mucho mientras desarrollaba el SLS. «La experiencia duramente adquirida durante el desarrollo inicial del SLS está resultando en ahorros significativos y eficiencias en el desarrollo y producción posteriores», dijo Boeing a The Verge en una declaración. «Nos comprometemos a apoyar la visión de la NASA de tener botas en la luna para el 2024».

Viendo como el programa SLS ha luchado continuamente con las líneas de tiempo, no está claro si el cohete cumplirá su plazo el próximo año. Y con todos estos retrasos, se hace cada vez más improbable que la NASA pueda cumplir su objetivo de enviar humanos de vuelta a la Luna para el 2024, especialmente si el SLS es una parte central de ese plan. No importa lo que pase, el programa SLS promete ser un esfuerzo muy costoso para la NASA. El inspector general estimó que todo el programa SLS, junto con la cápsula de la tripulación de Orión necesaria para transportar a los humanos y los sistemas de tierra necesarios para apoyar el cohete, le habrá costado a la NASA 50 mil millones de dólares para el 2024.

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