La vainilla, otra especie en peligro de extinción y objetivo de los ladrones

La vainilla es la segunda especia más cara del mundo después del azafrán y uno de los 16 productos mexicanos que gozan de la protección de la denominación de origen, pero su supervivencia a largo plazo en México está en riesgo.

El producto está siendo cada vez más atacado por los ladrones, lo que lleva a los agricultores a abandonar la cosecha y cultivar otra cosa.

Las orquídeas vainilla se cultivan en varios estados de México, incluyendo Chiapas, Oaxaca y San Luis Potosí, pero el epicentro de la producción es Veracruz y en particular Papantla, una ciudad que ha sido conocida como «la capital de la vainilla» y que una vez fue apodada «la ciudad que perfuma al mundo».

Pero el apogeo de la producción de vainilla en Papantla y en la región de Totonacapan, en el norte de Veracruz, ha terminado, según Óscar Ramírez, un agricultor de vainilla y presidente de una asociación de productores.

“. . . Son sólo recuerdos», dijo, refiriéndose a los antiguos apodos de Papantla. «La vainilla[en México] está tristemente en peligro de extinción.»

Un kilogramo de vainilla puede producir precios de hasta 700 dólares, lo que hace que la cosecha sea un objetivo atractivo para los ladrones para los que hay pocos elementos de disuasión contra la comisión del delito.

En Papantla, un decreto municipal de décadas de antigüedad establece una multa de sólo 20 pesos (US$1) por robarla, una pena que Ramírez calificó de «ridícula».

«La ley tiene que ser actualizada», dijo, y agregó que nuevas leyes específicas que establecen penas más severas para el robo de vainilla deben ser adoptadas en todo el país.

En los últimos años, un gran número de productores de vainilla en el norte de Veracruz han abandonado el cultivo de la planta después de ver que su duro trabajo se ha quedado en nada como resultado de un robo.

En promedio, los productores tardan tres años en llegar a la etapa en que las vainas de sus orquídeas vainilla están listas para la cosecha, mientras que los ladrones pueden beneficiarse mucho más rápidamente.

«Imagínense, años de trabajo se roban en minutos», dijo Juan Salazar, un cultivador de vainilla de El Ojital, una comunidad cercana a Papantla.

El agricultor dijo que el robo de vainilla suele ocurrir en octubre y noviembre justo antes de la cosecha, explicando que los precios más altos de la vainilla «gourmet» en los últimos años -el precio por kilo se ha triplicado- sólo han alentado a los posibles ladrones.

Salazar, quien cultiva vainilla en una propiedad de tres hectáreas para clientes que incluyen fabricantes de tequila y perfumes, dijo que el año pasado los productores se vieron obligados a tomar medidas drásticas para proteger sus cultivos.

«Para garantizar que podrían cosechar lo que trabajaron durante todo el año, se quedaron en sus parcelas, hicieron fogatas y durmieron a 10 metros de distancia porque los que cortan las plantas entran a primera hora de la mañana», dijo.

«Muchos campesinos llevan machetes, pero si un ladrón tiene un arma, se arriesga la vida», agregó Salazar, quien explicó que ha habido casos en los que los agricultores han sido asesinados mientras defendían sus plantas.

Mientras que muchos productores han decidido dejar por completo el negocio de la vainilla, otros están de acuerdo en vender su producción a compradores oportunistas que se aprovechan de su miedo, explicó Salazar.

«Vienen a comprar la vainilla temprano, antes de que termine sus nueve meses de maduración. Pagan precios bajos y el productor a veces prefiere vender …. para que no les roben sus cosechas», dijo.

El productor explicó que los precios que pagan los coyotes son a veces menos de la mitad del valor real del producto, pero agregó que los agricultores prefieren recibir «unos pocos pesos» que nada en absoluto.

A la luz del creciente número de robos, los cultivadores de vainilla han hecho un llamamiento a las autoridades para que refuercen la seguridad en el norte del estado para proteger su industria y otras, como el turismo.

«La vainilla tiene que ser protegida, está en peligro de extinción y como cualquier otra especie o animal que está en peligro de extinción y para el cual las leyes son para protegerla, lo mismo debe hacerse urgentemente con la vainilla», dijo Ramírez, presidente de la asociación de productores.

Además del robo, el cambio climático, la pérdida de bosques tropicales y las imitaciones de vainilla baratas hechas sintéticamente también representan una amenaza para la industria de la vainilla en México.

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